Elle était la prochaine Steve Jobs. Elizabeth Holmes, fondatrice de Theranos, est accusée de fraude

Anonim

SAN FRANCISCO - La fondatrice de Theranos, Elizabeth Holmes, a été accusée mercredi de "fraude massive" par la Securities and Exchange Commission, une coda en demi-teinte pour une jeune entreprise très prometteuse de la Silicon Valley promettant de révolutionner le processus d'analyse du sang.

La plainte déposée par la SEC indiquait que Theranos avait collecté plus de 700 millions de dollars entre fin 2013 et 2015, tout en "trompant les investisseurs en leur donnant l'impression que Theranos avait développé avec succès un analyseur de sang portable et commercialement prêt", capable d'effectuer toute une gamme de tests de laboratoire à partir d'un petit échantillon de sang.

«Mais en réalité, nous affirmons qu'après des années de développement, Theranos n'a pu traiter qu'un petit nombre de tests sanguins sur son analyseur exclusif. Au lieu de cela, il a effectué la grande majorité des tests de ses patients sur des analyseurs commerciaux modifiés, fabriqués par d'autres », A déclaré aux journalistes Steven Peikin, co-directeur de l'application des lois à la SEC.

Holmes, 34 ans, qui a déjà couvert la couverture de nombreux magazines et valait des milliards de dollars sur papier, a déjà réglé les accusations portées contre elle.

Elle paiera une amende de 500 000 dollars, sera interdite d’agir en tant que dirigeant ou administrateur d’une société ouverte pendant 10 ans et retournera 18, 9 millions d’actions qu’elle a amassées au cours de la fraude présumée.

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Elizabeth Holmes à travers les années

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Elizabeth Holmes, fondatrice et PDG de Theranos, prend la parole au Fortune Global Forum à San Francisco le 2 novembre 2015. JEFF CHIU, AP

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Elizabeth Holmes au siège de Theranos à Palo Alto, en Californie, le 30 juin 2014.MARTIN E. KLIMEK,

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Elizabeth Holmes fait des gestes lors d'une conférence sur la technologie du Wall Street Journal, le 21 octobre 2015, à Laguna Beach, en Californie. GLENN CHAPMAN, AFP / Getty Images

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La présentatrice spéciale de NBC News, Maria Shriver, à gauche, et Elizabeth Holmes s'expriment sur scène lors du "Vrai diagnostic du sang dans le nouvel âge" au Sommet des nouveaux établissements de Vanity Fair, organisé le 6 octobre 2015 à San Francisco, au Centre des arts Yerba Buena. MIKE WINDLE, Getty Images pour Vanity Fair

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La lauréate Elizabeth Holmes prend la parole lors de la cérémonie des Glamour Women of the Year 2015, le 9 novembre 2015 à New York. LARRY BUSACCA, Getty Images pour Glamour

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Elizabeth Holmes au siège de Theranos à Palo Alto, en Californie, le 30 juin 2014.MARTIN E. KLIMEK,

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Elizabeth Holmes et Jonathan Shieber, écrivain et modérateur de TechCrunch, s'expriment sur scène lors du TechCrunch Disrupt au Quai 48 le 8 septembre 2014 à San Francisco. STEVE JENNINGS, Getty Images pour TechCrunch

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Jack Ma, président exécutif du groupe Alibaba, s'exprime sur scène pendant qu'Elizabeth Holmes écoute la séance de clôture de la Clinton Global Initiative 2015 le 29 septembre 2015 à New York. JP YIM, Getty Images

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Elizabeth Holmes détient un nanotainer de sang au siège de Theranos à Palo Alto, en Californie, le 30 juin 2014.MARTIN E. KLIMEK,

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Elizabeth Holmes s'exprimera sur la scène lors de la séance de clôture de la Clinton Global Initiative 2015 le 29 septembre 2015 à New York. JP YIM, Getty Images

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Elizabeth Holmes prend la parole lors du sommet Forbes Under 30 au Pennsylvania Convention Center le 5 octobre 2015 à Philadelphie. LISA LAKE, Getty Images

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Elizabeth Holmes et Alan Murray s'expriment au Fortune Global Forum à l'hôtel Fairmont le 2 novembre 2015 à San Francisco. KIMBERLY WHITE, Getty Images pour Fortune

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Holmes cède également le contrôle de son vote à la société qu'elle a fondée en 2003, à l'âge de 19 ans, après avoir quitté l'université de Stanford pour poursuivre ses activités de start-up.

Theranos et Holmes n'ont ni admis ni nié les allégations contenues dans la plainte de la SEC, et les règlements sont soumis à l'approbation du tribunal.

Ramesh "Sunny" Balwani, ancien président de Theranos, a également été inculpé. Parmi les nombreuses accusations, la plainte à la SEC indique que Holmes et Balwani ont menti sur la technologie utilisée par le ministère de la Défense sur les champs de bataille.

Le général James Mattis, qui a ensuite dirigé le commandement central américain, a personnellement encouragé l'utilisation de la technologie de Holmes, bien que les régulateurs militaires aient signalé des problèmes avec Theranos avant que l'idée ne s'envole. Mattis a ensuite rejoint le conseil d'administration de Theranos, mais a démissionné de son poste lorsqu'il est devenu secrétaire à la Défense des États-Unis en 2016.

Theranos à bord d'un qui est qui

Mattis était l'un des nombreux noms célèbres soutenant Holmes. Le conseil d'administration de Theranos a souvent semblé être un Who's Who de personnalités historiques, notamment d'anciens secrétaires d'État Henry Kissinger et George Shultz, d'anciens sénateurs Sam Nunn et Bill Frist et d'ancien secrétaire à la Défense, William Perry.

La PDG, Elizabeth Holmes, détient un "nanotainer" de sang au siège de Theranos à Palo Alto, Californie, le lundi 30 juin 2014. Theranos a enfreint deux fois la réglementation des laboratoires fédéraux et a volontairement mis un terme à l'utilisation des nanoteneurs en attente de l'approbation de la FDA.

Mais quelle que soit la puissance de feu dans la salle de réunion, la société - que Holmes a présentée comme un salut pour ceux qui craignent les aiguilles comme la sienne - n’a jamais tenu ses promesses.

Promettant un test sanguin nécessitant une piqûre au doigt plutôt qu'une fiole de sang, Theranos a noué des partenariats ambitieux avec Walgreens et d’autres points de vente ayant pour mission d’installer ses centres de bien-être Theranos à quelques kilomètres de chaque Américain. Le programme pilote de Theranos a été mené dans des dizaines d'emplacements Walgreens en Arizona.

Les investisseurs et les partenaires ont signé, poussant la valorisation de Theranos à 9 milliards de dollars. Holmes valait à peu près la moitié de cela. Forbes, Fortune et Inc. l'ont tous mise sur leurs couvertures. Le titre de la société: "The Next Steve Jobs".

Une enquête exhaustive sur Theranos lancée en 2015 par le Wall Street Journal a mis fin à cette euphorie. Il citait des employés anonymes qui auraient déclaré que la société était confrontée à des problèmes majeurs avec ses appareils de test sanguin Edison, clé technologique promise pour réinventer le marché des analyses de sang.

Les régulateurs ont commencé à tourner en rond, notamment la Food and Drug Administration et les Centers for Medicare et Medicaid Services. Parmi les résultats: Dans certains cas, Theranos a dû envoyer le sang recueilli des patients à des laboratoires traditionnels afin de procéder à l'analyse requise des échantillons.

Dans un cas en 2015, des examinateurs de Medicare ont inspecté le laboratoire de la société, à Newark, en Californie, et ont décelé des lacunes dans le test de Theranos sur la capacité de coagulation du sang, ce qui est essentiel pour déterminer la dose correcte de fluidifiants. Prescrire trop peut entraîner des saignements internes, tandis que trop peu peut entraîner un accident vasculaire cérébral.

Holmes a déclaré qu'elle ferait reconstruire le laboratoire incriminé. Mais les problèmes de Holmes ont seulement grandi. Les poursuites ont volé et les régulateurs ont insisté. Holmes reste fidèle à son histoire, mais recentre peu à peu ses efforts pour perfectionner le dispositif qui, selon elle, était capable de faire des prises de sang complexes avec juste une goutte de sang.

La fondatrice de Theranos, Elizabeth Holmes, a déclaré aux diplômés de l’Université Pepperdine que leur vie devait être axée sur le bien des autres.

Le printemps dernier, Theranos a accepté de payer 4, 65 millions de dollars aux consommateurs de l'Arizona aux termes d'un règlement en faveur de la fraude à la consommation conclu par plus de 175 000 consommateurs ayant acheté des tests Theranos dans des points de vente en Arizona depuis 2013.

L'accord en Arizona intervient un jour après que Theranos a annoncé un accord avec les Centers for Medicare et Medicaid Services, résolvant les efforts des régulateurs fédéraux pour révoquer le certificat de laboratoire de cette société.

En vertu des règlements fédéraux et de l’Arizona, Theranos a accepté d’interdire le commerce du test sanguin pendant deux ans et a versé une amende civile de 30 000 $ dans le cadre du règlement fédéral.

Le fait qu’une société de technologie ait réussi à amasser près d’un milliard de dollars pour financer un projet qui semblait révolutionnaire, mais qui posait également problème, témoigne de la nature souvent incontestée de certaines entreprises de la Silicon Valley.

Une partie de cela provient de la poussière d'étoile qui est souvent répandue sur les fondateurs de la technologie, alors que les médias ont assimilé l'histoire de Holmes et son idée perturbatrice. Cependant, le fait que, dans de nombreux cas, les entrepreneurs en technologie respectent l’improbable.

Considérons Elon Musk. Il est passé de l'aide au démarrage d'une société de paiement (PayPal) au lancement de fusées sur Mars et à la construction du premier fabricant de voitures 100% électriques du pays, tous deux contre vents et marées.

Dans le cas de Theranos, la société et son fondateur se distinguèrent cependant par la persistance de ses secrets, tout en gardant ses détails essentiels.

Vêtue de noir, à l'image de son idole, Steve Jobs, cofondateur d'Apple, Holmes a généralement parlé en termes généraux et de grandes visions plutôt qu'en termes d'analyse de sang.

"Nous sommes patients et nous construisons cette société sur le très long terme", a-t-elle déclaré lors d'un entretien en 2014 après avoir sorti Theranos du mode furtif. "Nous cherchons à remodeler le système."

Mais alors que Holmes passait de nombreuses interviews, elle ne lui a jamais révélé la recette secrète: comment Theranos réussissait à faire des analyses de sang complexes avec une simple goutte de sang prélevée dans une piqûre à un doigt et stockée dans son Nanotainers breveté. En règle générale, les tests sanguins nécessitent des fioles de sang extraites avec des aiguilles.

Elizabeth Holmes, fondatrice et PDG de Theranos, qui vient d’annoncer son intention d’étendre ses services de tests sanguins au centre de la Pennsylvanie.

Un responsable de la SEC, Peikin, a déclaré que la décision de l'agence sonne un avertissement pour les investisseurs qui envisagent de placer leur argent dans des entreprises en démarrage qui tiennent de grandes promesses et qui manquent de détails.

«Les investisseurs devraient poser des questions», a-t-il déclaré. «Les sociétés privées et certaines sociétés privées en phase de démarrage comportent des risques supplémentaires, elles ne sont pas soumises au même type de surveillance et de divulgation que les sociétés ouvertes et les investisseurs dans ces sociétés doivent se méfier».

Quelques questions fondamentales de Theranos demeurent: Holmes at-il simplement promis trop, trop tôt? A-t-elle sous-estimé la capacité de son équipe à développer un nouveau système d'analyse de sang révolutionnaire ne nécessitant qu'une goutte de liquide?

Ou n'y avait-il jamais eu une telle intention et Theranos était une fraude élaborée dès le début?

En 2014, Holmes a expliqué de manière convaincante que son entreprise allait réussir à force de travaux scientifiques assidus.

"Nous avons dû réaménager ce système analytique pour traiter de petits volumes", a-t-elle déclaré avec fierté. "Nous avons dû construire l'infrastructure autour de tout cela à l'aide de logiciels et d'automatisation pour minimiser l'implication des humains, où l'erreur manuelle pourrait être géniale. Ce sont des logiciels, du matériel et des produits chimiques.

Holmes fit une pause. "Il n'y a pas de raccourci", dit-elle.

Des mots que Holmes elle-même n'a peut-être finalement pas écoutés.

Contribuer: Kevin McCoy à New York.